Τρεχούμενο νερό στον Κόκκινο Πλανήτη

Τρεχούμενο νερό στον Κόκκινο Πλανήτη

Τρεχούμενο νερό στον Κόκκινο Πλανήτη

ΑΚΡΩΤHΡΙΟ ΚΑΝAΒΕΡΑΛ. Αλμυρό νερό ρέει, κατά τους θερινούς μήνες, στην επιφάνεια του πλανήτη Αρη, ανακοίνωσαν χθες το απόγευμα επιστήμονες της Αμερικανικής Υπηρεσίας Διαστήματος (ΝΑSΑ), γεγονός που αυξάνει σημαντικά τις πιθανότητες της μελλοντικής ανίχνευσης κάποιας μορφής ζωής στον Κόκκινο Πλανήτη. Επί του παρόντος, βέβαια, τόσο η πηγή του ρέοντος ύδατος όσο και η χημική δομή του παραμένουν άγνωστες. Παρ’ όλα αυτά, η διαπίστωση των Αμερικανών επιστημόνων είναι μείζονος σημασίας. Η σημαντική διαπίστωση οφείλεται σε μία νέα τεχνική, η οποία επιτρέπει την ενδελεχή ανάλυση χημικών χαρτών της επιφάνειας του Αρη, που ελήφθησαν από το διαστημικό σκάφος Mars Reconnaissance Orbiter, το μη επανδρωμένο διαστημικό σκάφος που τροχοδρομεί γύρω από τον Κόκκινο Πλανήτη. H μελέτη αποκάλυψε τα «δακτυλικά αποτυπώματα» αλάτων, που μπορούν να σχηματιστούν μόνον εφόσον υπάρχει νερό στις αύλακες που σχηματίζονται στα τοιχώματα των βράχων σε ολόκληρη την περιοχή του Ισημερινού του Κόκκινου Πλανήτη.

Αυτοί οι σχηματισμοί, που εντοπίστηκαν για πρώτη φορά το 2011, εμφανίζονται κατά τη διάρκεια των θερμότερων μηνών του αρειανού έτους και εξαφανίζονται όταν πέσει η θερμοκρασία. Η αλήθεια είναι ότι οι επιστήμονες πάντα πιστεύαν ότι αυτές οι αύλακες, γνωστές ως RSL, δημιουργούνταν από νερό σε ρευστή μορφή. Ωστόσο, μέχρι πρόσφατα, οι επιστήμονες αδυνατούσαν να αποδείξουν με επιστημονικά μέσα τις πεποιθήσεις τους. «Πίστευα ότι δεν είχαμε καμία ελπίδα», εξηγεί ο Λουζέντρα Οζα, μεταπτυχιακός φοιτητής στο Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Τζόρτζια και βασικός συντάκτης της μελέτης που δημοσιεύεται στο επιστημονικό περιοδικό Nature Geoscience.

Το Mars Reconnaissance Orbiter, αξίζει να σημειωθεί, πραγματοποιεί τις μετρήσεις του κατά τη διάρκεια του πιο θερμού τμήματος της πλανητικής ημέρας, γεγονός που έκανε τους επιστήμονες να πιστεύουν ότι τόσο τα ίχνη ύδατος όσο και τα δακτυλικά αποτυπώματα ένυδρων αλάτων θα είχαν εξατμιστεί.

Μία άλλη δυσκολία που αντιμετώπισαν ήταν ότι το όργανο που ανιχνεύει τις χημικές συστάσεις στον Mars Reconnaissance Orbiter αδυνατεί να εστιάσει στις σχετικά στενές αυλακώσεις, που στις περισσότερες περιπτώσεις δεν έχουν πλάτος μεγαλύτερο από τα πέντε μέτρα.

Προκειμένου να καταλήξουν σε ασφαλή συμπεράσματα σχετικά με το τι συμβαίνει στον Κόκκινο Πλανήτη, ο Οζα και οι συνεργάτες του δημιούργησαν ένα λογισμικό που μπορούσε να αναλύσει κάθε πίξελ των φωτογραφιών που μελετούσαν. Στη συνέχεια, τα στοιχεία που συγκέντρωσαν συσχετίστηκαν με τις φωτογραφίες υψηλής ευκρίνειας των αυλάκων. Οι επιστήμονες επικέντρωσαν το ενδιαφέρον τους στους πλατύτερους σχηματισμούς και τελικά κατέληξαν με απόλυτη ακρίβεια στο συνταίριασμα των τοποθεσιών τους και της ανίχνευσης των ένυδρων αλάτων. «Ομολογουμένως δεν μπορούμε να πούμε ότι είδαμε το νερό να ρέει, ότι είδαμε νερό σε υγρή μορφή, είδαμε όμως τα ένυδρα άλατα», εξηγεί ο Οζα. Ωστόσο, ως αποδεικνύεται, αυτές οι επιστημονικές διαπιστώσεις ήταν αρκετές για τη NΑSΑ ώστε να διακηρύξει ότι το «μυστήριο του πλανήτη Αρη λύθηκε» και να πραγματοποιήσει συνέντευξη Τύπου για την παρουσίαση των ευρημάτων.Οι αστρονόμοι ανά τον κόσμο συμμερίζονται τον ενθουσιασμό της NASA. Οπως υπογραμμίζει ο Αλφρεντ Μακγιούεν, αστρονόμος του πολιτειακού πανεπιστημίου της Αριζόνα, οι διαπιστώσεις των συναδέλφων του επιβεβαιώνουν πως το νερό διαδραματίζει σημαντικό ρόλο στη δημιουργία των σχηματισμών που παρατηρούνται στην επιφάνεια του Κόκκινου Πλανήτη συμπληρώνοντας ότι ακόμη δεν γνωρίζουμε την προέλευση αυτού του νερού σε ρευστή μορφή, που ενδεχομένως να προέρχεται από την ατμόσφαιρα του πλανήτη.

Οποια και να είναι η προέλευσή του, ακόμη και η εποχική παρουσία νερού σε ρευστή μορφή αυξάνει εντυπωσιακά τις πιθανότητες να εντοπισθούν μελλοντικά κάποιες μορφές ζωής. Βέβαια, προτού μπορέσουν οι ερευνητές να αξιολογήσουν τι ενδέχεται να ανακαλυφθεί, πρέπει να γνωρίζουν τη σύσταση αυτού του νερού. «Το ότι είναι νερό δεν σημαίνει πολλά πράγματα, ούτε και καθιστά αυτομάτως φιλόξενο τον πλανήτη για μορφές ζωής, τουλάχιστον όπως τις γνωρίζουμε στη Γη», εξηγεί ο Μακγιούεν. Θα πρέπει να περιμένουμε μέχρι να λάβουμε τις απαντήσεις στα πολλά και άλυτα μυστήρια του Κόκκινου Πλανήτη.

Έντυπη έκδοση Καθημερινής

SHARE